海南商业发射场开工,中国的巨型星座不远了

业界 | 2022-07-08| 21

【文/ 观察者网专栏作者 陈蓝】

7月6日,海南商业航天发射场项目开工仪式在海南省文昌市举行。在国人眼中,海南文昌的航天发射场是和长征五号、长征七号和八号新一代运载火箭、中国空间站以及未来载人登月计划联系在一起的。

很多人可能会觉得意外,既然现在文昌发射场已经具备了重型火箭的发射能力,登月用的超重火箭发射场建设可能也已经启动,为什么再要建设一个商业发射场?这个新发射场到底意味着什么?

文昌航天发射中心现状鸟瞰(图片来源:文昌航天科普中心)

据介绍,海南商业航天发射场由新成立的海南国际商业航天发射有限公司投建。值得注意的是,这家公司由海南省政府和中国航天科技集团有限公司、中国航天科工集团有限公司、中国卫星网络集团有限公司(简称中国星网)共同出资成立。其中航天科技和航天科工大家都耳熟能详,它们是中国航天国家队的绝对主力。

而中国星网可能很多人还比较陌生。其实它成立才一年多一点,却有一个宏伟的目标:发射1.3万颗低轨通信卫星,建设中国自己的巨型太空互联网星座。

图2:海南商业航天发射场项目开工仪式(图片来源:中新社)

一家计划发射巨型星座的卫星公司,两家国家队火箭公司。他们和地方政府一起建设新发射场,而且这个发射场的限定词是“商业”。这里的答案已经呼之欲出,那就是,文昌新发射场的近期目的就是支持中国星网的巨型星座建设。这是个令人兴奋的消息!

自马斯克的星链计划问世,国人一直在关心中国的星链什么时候能诞生。近几年,航天科技、航天科工,以及国内一些民营航天初创公司公布过五花八门的低轨星座计划。比较靠谱的有航天科技的“鸿雁”、航天科工的“行云”和“虹云”、银河航天星座等。但到目前为止,即使是几家头部公司也大多停留在验证星阶段,只有极少数已经开始小规模建设。和星链可比的大规模星座建设仍然遥遥无期。

那么这家成立一年多的中国星网公司靠谱吗?查一下背景就知道了。它的注册资金有100亿人民币,唯一股东是国务院国有资产监督管理委员会。很清楚,它非一般国企,而是重量级国家队,它要建设的巨型星座是国家级计划。我们甚至可以感觉到它背后的国家意志。

有消息称,中国星网将整合两大航天集团的多个低轨星座计划,即“鸿雁”、“行云”和“虹云”星座。的确,对这种投资巨大的战略性项目,我们需要发挥制度优势,避免重复投资,提高资源利用率。

海南商业航天发射场的开工建设和巨型星座的实质性启动,标志着中国商业航天产业开启了从导入期转入规模发展的扩张期的进程。中国航天生态将发生重大变化,带来的机会也不可估量。

在中国,政府在产业发展中起着极为重要的作用,也不断书写着成功故事。新能源汽车就是一个例子。如果没有初期巨额的政府补贴,中国新能源汽车绝不会在短短十年内达到千万辆的保有量。政府补贴极大地刺激了初期需求,加速了生产规模的扩张和技术的成熟,以及成本的降低,使得中国新能源汽车快速进入了良性循环的轨道,最终引发了市场的爆发。

商业航天产业情况类似,但情况稍有不同。中国政府直接投资建设巨型星座,将会创造出一个前所未有的规模化卫星制造和航天发射市场。它将极大地推动可复用火箭技术的成熟和发射成本的降低,使得各种创新的航天应用走入良性循环,最终为社会带来革命性的进步。推动马斯克航天事业的,也是同样的逻辑,只不过私企代替了政府的角色。

两家国家级火箭企业是海南商业航天发射场的创始股东,也将是发射场的主要用户。长征和快舟火箭大概率将成为中国星网星座的发射主力。但巨型星座的发射数量巨大,不可能由两家国企垄断。在中国,国企也需要承担国家战略发展的职责。几年前的张小平事件(六院火箭发动机专家跳槽蓝箭航天引起法律纠纷,但最终未有诉讼)证明,国企一定会服从国家大局。

令人欣慰的是,海南商业航天发射场也向民营航天企业敞开了大门。开工仪式上,蓝箭航天、星际荣耀、深蓝航天、北京天兵、中科宇航、东方空间等民营火箭企业也被邀请列席。

中国商业发射市场目前还在襁褓中,而部分国际市场因地缘政治因素逐渐对中国关闭。对仍在艰难探索的民营火箭公司来说,海南商业航天发射场和中国星网巨型星座无疑是极大的利好,是真正的雪中送炭。巨大的发射需求必将刺激和加速中国可复用火箭技术的发展。挑战马斯克猎鹰九号和星舰的一天终将到来。

海南商业航天发射场将先建设两个发射工位,相信是航天科技长征火箭和航天科工快舟火箭各一。按照稍早信息,发射场将在2024年启用并首次进行发射。两年时间建设一个发射场,这也是一个中国速度,全球范围内除了我们,也许只有马斯克才有这个能力。

文昌发射场原先规划中就有商业航天发射工位。网上流传的规划图显示,文昌发射场从北到南分别为现有长五和长七/长八发射工位、921火箭(又名CZ-5DY,长五登月型)和长九超重火箭发射工位、综合火箭发射工位、商业火箭发射工位。最南边的商业火箭发射工位就应该是此次动工的商业航天发射场工位。新华社的动工仪式航拍照片所显示的地貌和流传规划图是一致的。

网络流传的文昌航天基地规划图

海南商业航天发射场场址航拍(图片来源:新华社)

文昌面向南海,纬度低、火箭落区均在无人的海洋中、大件海运便捷、物流和供应链完善,是理想的火箭发射场。发射场所在清澜半岛及延伸土地大多处于低度开发状态,因此海南商业航天发射场未来还有很大的发展空间。此次邀请多家民营火箭企业参加开工仪式,预示着未来极有可能会建设民营航企发射工位。比如,早先有报道星际荣耀有意在文昌建设中大型可复用火箭发射工位。

另一方面,浙江宁波象山正在紧锣密鼓地筹建一个专用的商业航天发射场。山东烟台海阳的东方航天港将海上商业航天发射作为重要方向。蓝箭航天已经在酒泉卫星发射中心建成一个液氧甲烷动力的发射工位,即将投入使用。

考虑到中国和西方关系的演变,中国承担国际商业发射的阻力越来越大,中国一国加上部分发展中国家,真有这么多的发射需求吗?建设那么多的商业航天发射工位是不是会形成重复建设和浪费?海南这个发射场会对现有及计划中的其他商业航天发射场或发射工位形成竞争吗?

酒泉卫星发射中心蓝箭发射工位卫星图(图片来源:Airbus)

答案就在前面提到的政府创造和推动的大规模需求。如果不断有中国星网这样的大规模商业化项目出现,那么它们将足以支持多个商业发射场,甚至还会出现短缺。

从另外一个角度说,如果发射成本持续降低,那么各种新的大规模应用就会出现,原先商业上不可行的项目也会有盈利可能,例如空间太阳能电站。这是一种良性循环。这样的例子已经在其他领域一次又一次地重复过。

说得更远一点,海南商业航天发射场的建设或将正式开启中国和马斯克星链系统的竞争。正像马斯克说特斯拉的真正竞争对手将最可能出现在中国一样,星链或SpaceX最主要的、甚至可能是唯一的竞争对手大概也会是中国。

随着商业航天大潮的来临,NASA的光环已经褪去。SLS火箭不断出现的问题也许是一种暗示,NASA的登月和火星计划恐怕会离我们越来越远。未来世界商业航天的舞台上,除了马斯克,可能就是中国。太空中还会再现5G、手机、新能源汽车的成功故事吗?我们拭目以待。

接下去的两个月可能是中国民营航天的高光时刻。中科宇航、星河动力、蓝箭航天将接连进行卫星发射,将要实现的突破会和海南商业航天发射场的开工相映成辉。

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